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Propiedades de los minerales

 
Por Victoria Munilla Giménez. 5 mayo 2023
Propiedades de los minerales

Las propiedades de los minerales son color, brillo, dureza, fractura, exfoliación, densidad, tenacidad, raya y propiedades ópticas. Se trata de características que permiten identificar los componentes de las rocas. Conociendo su mineralogía se pueden intuir aspectos como el ambiente de formación y sus propiedades fisicoquímicas para derivarlos a las aplicaciones industriales más rentables. Además, permite hacer una criba para catalogar las muestras, facilitando el correcto desarrollo de diversas ramas de la geología. En este artículo de GEOenciclopedia, conocerás las propiedades de los minerales, sus características y algunos ejemplos.

Color

El color de los minerales depende de la composición química, la presencia de impurezas y los aspectos cristalográficos. El espectro de luz visible que podemos captar y que denominados color corresponde a las longitudes de onda reflejadas por el mineral. Según los elementos químicos presentes esa selección de longitudes de onda puede variar, al igual que ocurre con los defectos cristalinos. Así, la variedad amatista del cuarzo muestra un color violáceo por su elevado contenido en óxidos de hierro.

Propiedades de los minerales - Color

Brillo

El brillo del mineral se refiere a la apariencia de su superficie al proyectarse la luz. Esta característica está relacionada con factores como el índice de refracción, la rugosidad de la superficie y la absorción de la luz. Entre los tipos de brillo pueden diferenciarse los siguientes:

  • Adamantino: este brillo es típico de los minerales con índices de refracción entre 2-2.5 que se asemejan al diamante. Anglesita, cinabrio, cuprita y circón son buenos ejemplos de brillo adamantino.
  • Graso: similar al aspecto de una capa de aceite. Es habitual en minerales como ópalo, cordierita, borax y azufre.
  • Nacarado: habitual en minerales cercanos a la transparencia y con buena exfoliación. Entre los minerales típicos estarían talco, yeso, diásporo y sanidina.
  • Metálico: los minerales metálicos reflejan casi toda la luz que reciben. Algunos minerales de estos grupos son la galena, calcosina, bornita y calcopirita.
  • Mate: en este grupo se incluyen los minerales de aspecto terroso y cuyo índice de refracción es cercano a 0. Entre ellos cabe destacar caolinita, glauconita, sepiolita y tenorita.
  • Sedoso: muy común en minerales fibrosos como asbesto, serpentina, cianita y actinolita.
  • Vítreo: semejante al vidrio, propio de minerales transparentes con un índice de refracción entre 1,33 y 2,00. Algunos ejemplos son cuarzo, olivino, jarosita y apatito.
Propiedades de los minerales - Brillo

Dureza

La dureza es la propiedad que mide la capacidad de un mineral a ser rayado. Para clasificar los minerales según su dureza se disponen de diferentes escalas, entre ellas la escala de Mohs. Esta tabla se divide en valores del 1 al 10 de tal forma que el menor valor se asocia con el mineral más blando. Al mismo tiempo, aquellos que ostentan valores superiores podrán rayar a otros que queden por debajo.

El orden en la escala de Mohs de menor a mayor sería: talco, yeso, calcita, fluorita, apatito, ortosa, cuarzo, topacio, corindón y diamante. De esta manera, el yeso puede rayarse con la uña mientras que se necesita un cuchillo para rayar apatito.

Te recomendamos leer este otro artículo la Escala de Mohs.

Propiedades de los minerales - Dureza

Fractura

La fractura mide la rotura del mineral ante la aplicación de una fuerza, provocando una disgregación irregular en materiales como la magnetita. En otras ocasiones, según el tipo de mineral, existen una serie de direcciones débiles susceptibles de actuar como planos de rotura. Eso hace posible una clasificación de los minerales según el tipo de fractura.

  • Concoidea: el plano de factura muestra un aspecto similar a una concha con una superficie suave y lisa. Ejemplos: sílex, obsidiana, ópalo y turmalina.
  • Fibrosa: los minerales se rompen en forma de hilos o fibras. Ejemplos: asbesto, actinolita, glauberita y antofilita.
  • Desigual: la rotura se produce en planos bastos e irregulares. Normalmente, este tipo de fractura se vincula con minerales de alta dureza. Ejemplos: barita, galena, esfalerita y hematita.
Propiedades de los minerales - Fractura

Exfoliación

Se refiere a la tendencia de algunos minerales de romperse en láminas en favor de direcciones específicas. Esta característica responde a la estructura atómica del mineral formando planos cristalográficos de diversa naturaleza. Por tanto, algunos materiales siempre presentarán esta propiedad, cuyos planos de exfoliación son paralelos a las caras del cristal.

  • Minerales con exfoliación basal: mica, biotita, talco y clorita.
  • Minerales con exfoliación cúbica: galena, pirita y halita.
  • Minerales con exfoliación octaédrica: vesubiana, fluorita y diamante.
Propiedades de los minerales - Exfoliación

Densidad

La densidad es una propiedad que mide la cantidad de masa por unidad de volumen. El valor de esta característica depende de la composición química y de la estructura atómica del mineral. Entre sus aplicaciones, permite identificar el material y determinar la calidad del yacimiento en algunos casos. Entre los minerales más densos destacan osmio, iridio, platino y rutenio.

Propiedades de los minerales - Densidad

Tenacidad

La tenacidad indica la resistencia del mineral a ser deformado, recibiendo distintos nombres según el tipo. Sin embargo, todos ellos son dependientes de factores intrínsecos como la estructura atómica, la composición química y el tipo de enlace. La presencia de impurezas en el mineral también puede afectar su tenacidad, así como factores externos como la temperatura o la presión. Esta propiedad permite clasificar el mineral a fin de destinarlo a diversas aplicaciones.

Propiedades de los minerales - Tenacidad

Raya

La raya consiste en un rastro de color que el mineral deja al frotarlo contra una superficie dura y no porosa. Aunque los minerales admitan diferentes colores, la raya de un tipo de mineral suele ser constante, por lo que sirve para identificarlo. La raya del mineral no tiene porqué ser del mismo color que los cristales. De esta manera minerales como el cobre nativo exhibe colores del rojo al marrón, pero su raya es anaranjada.

Propiedades de los minerales - Raya

Propiedades ópticas

Las propiedades ópticas son aquellas que tienen relación directa con el comportamiento del mineral debido a su interacción con la luz. La mayor parte son observables a nivel microscópico y permiten diferenciar minerales que por sus condiciones de formación, son imposibles de clasificar en muestras de mano. Este parámetro incluye propiedades ópticas como la birrefringencia, el pleocroísmo y los ángulos de extinción. Sin embargo, otros factores ópticos macroscópicos, como la fluorescencia o la fosforescencia, permiten una clasificación igualmente precisa. Algunos minerales con estas propiedades son fluorita, calcita, willemita y scheelita.

Aunque todas estas propiedades se usan para clasificar los minerales, algunos de ellos pueden mostrar rasgos a priori distintos de los que deberían a causa de las condiciones de formación, composición y/o estructura. De ahí la importancia de completar esta categorización mineral con otras técnicas, como los análisis químicos.

Ahora que conoces las propiedades de los minerales mejor, te animamos a descubrir Los minerales más caros del mundo.

Propiedades de los minerales - Propiedades ópticas

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Bibliografía
  • UCM. Mineralogía. Guion de prácticas. Disponible en: https://www.ucm.es/data/cont/media/www/pag-15563/Gui%C3%B3n%20de%20pr%C3%A1cticas.pdf
  • Mineralogía. Las propiedades de los minerales y la escala de observación. Disponible en: https://ocw.uniovi.es/pluginfile.php/6392/mod_resource/content/1/1C_C11812_A/contenidos%20en%20pdf%20para%20descargar/22.pdf

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