Pantanos

Definición de pantano


Se considera como pantano a todo terreno bajo normalmente saturado o cubierto de agua y cubierto por árboles y vegetación acuática. Existen en casi cualquier parte del mundo con excepción de la Antártida, pero suelen localizarse con frecuencia en zonas bajas, cercanas o asociadas a ríos o lagos que les proveen agua.

Características de los pantanos

Las más importantes son:

  • Están cubiertos por bosques.
  • Normalmente están saturados de agua estancada.
  • La profundidad de las aguas es baja.
  • Sus aguas pueden ser dulces, salobres o saladas.
  • El terreno donde se asientan se caracteriza por el suelo mineral con mal drenaje.

Los pantanos no son hábitats enteramente acuáticos ni completamente terrestres.

Algunos pantanos están siempre cubiertos por agua, pero otros pueden tener el agua estancada durante ciertas épocas del año y durante otros, es el suelo el que se encuentra saturado con el líquido o ligeramente encharcado. Desde esta perspectiva, los pantanos no son hábitats enteramente acuáticos ni completamente terrestres. Debido a que su agua contiene una alta concentración de minerales, todo material orgánico puede desintegrarse o descomponerse, factor que evita la acumulación de una gran cantidad de materiales.

Los pantanos asociados a los ríos dependen de las variaciones del nivel las aguas de estos. Muchos pantanos son mejor conocidos por el tipo de árboles que se desarrolla en ellos. Por ejemplo, existen los llamados “pantanos de ciprés”, identificados por la abundancia de árboles de ciprés calvo o ciprés de los pantanos (Taxodium distichum), las únicas coníferas con la capacidad de sobrevivir en un ambiente cubierto por agua.

Características de los pantanos

Zona pantanosa en los Estados Unidos de Amérca

Tipos de pantanos

Según el tipo de agua:

-Pantanos de agua dulce. Se hallan tierra adentro asociados a cuerpos de agua dulce como los lagos y los arroyos. A su alrededor crece vegetación altamente tolerable al agua, y las especies animales que ahí habitan se adaptan perfectamente a la fluctuación de los niveles del agua a lo largo del año, dependientes tanto del cuerpo de agua mayor como de las lluvias y las inundaciones estacionales.

-Pantanos de agua salada. Por lo regular se encuentran a lo largo de las áreas costeras tropicales. Su lecho de arena y lodo se cubre de agua salada durante la marea alta, dotando al terreno aguas de una escasa profundidad.

Según el tipo de vegetación:

-Pantanos de arbustos. La vegetación dominante es, por supuesto, la de los arbustos. Como se localizan entre las llanuras de inundación o a lo largo de corrientes de lento movimiento, los pantanos arbustivos pueden cubrirse completamente de agua hasta unos cuantos centímetros de altura, pero también mostrar suelos saturados durante gran parte del año.

-Pantanos boscosos. A menudo se cubren de agua dulce estancada o en movimiento, de forma permanente o estacional, y en vez de arbustos poseen árboles como principal vegetación.

Ambos pantanos pueden encontrarse muy cerca uno de otro.

Flora y fauna de los pantanos

El tipo de flora y fauna de un pantano está relacionado con el tipo de pantano del que se trate, pero por lo general, se asocia a este ecosistema especies como los cocodrilos, las ranas y algunas aves. Por otro lado, los suelos de los pantanos forman un ambiente alto en nutrientes que permite el crecimiento de abundante y densa flora.

Los pantanos de agua dulce son hogar de varios tipos de peces, mamíferos como las nutrias, reptiles como las serpientes y los caimanes, y anfibios e invertebrados como los camarones y los cangrejos. En los pantanos boscosos crecen fácilmente cipreses, robles, lentejas de agua, musgos y otras especies vegetales. En los pantanos de agua salada coexisten peces, cangrejos, moluscos, cocodrilos y varias aves. Son típicos los matorrales y los manglares que crecen en las orillas. Los pantanos arbustivos son abundantes en especies como Cephalanthus occidentalis, rosa palustre (Rosa palustris) y cornejos (Cornus).

Los pantanos ayudan a controlar los niveles de agua sobre la tierra y en alguna medida, las inundaciones.

Importancia de los pantanos

Es común que no se brinde la importancia necesaria a estos ecosistemas, ya que a lo largo de mucho tiempo han sido drenados con la intención de usar su terreno para cultivar y para reducir la incidencia de enfermedades transmitidas por algunos animales que viven ahí.

Pese a la mala imagen que las personas pueden tener de los pantanos, debe decirse que son un ecosistema clave para la supervivencia de muchos animales, sobre todo de peces. Son una especie de esponja que absorbe el exceso de agua, por lo que ayudan a controlar los niveles de agua sobre la tierra y en alguna medida, las inundaciones. En adición, los manglares de sus márgenes ayudan a filtrar los desechos orgánicos y purificar el agua, pues todo producto o sustancia química tiende a caer en el lecho y quedar enterrada bajo capas de lodo y sedimentos.