Estrellas

¿Qué son las estrellas?


Una estrella es una gran esfera de polvo y gas en el Universo que literalmente brilla con luz propia. Es un cuerpo celeste, un astro grande e incandescente que aparece en el cielo como un punto luminoso y que emite luz y calor.

El número de estrellas en el Universo no se conoce con exactitud, porque ni siquiera se conoce todo el Universo. No obstante, los científicos han identificado muchas de ellas y han hecho estimaciones sobre su abundancia. Para tener una idea, con un telescopio perfeccionado es posible observar más de 3,000 millones en el cielo visible.

Con un telescopio perfeccionado es posible observar más de 3,000 millones en el cielo visible.

La más cercana a la Tierra es la única del Sistema Solar: claro, el Sol, y las más cercanas a este son las que pertenecen al sistema Alfa Centauri, situado a 4.37 años luz.

Características

-Están compuestas principalmente por hidrógeno y helio.

Por lo general, las estrellas tienen edades que están entre 1 y 10 mil millones de años.

-No se distribuyen de forma uniforme en el Universo, sino que tienden a agruparse hasta formar galaxias que además contienen polvo y gas. Hay algunas estrellas aisladas, y otras que están dispuestas de forma muy cercana debido a la atracción gravitacional, formando sistemas.

-Sistema de estrellas binarias. Consta de 2 estrellas.

-Sistema de estrellas múltiples. Consiste en 3 o más estrellas. Puede ser triple, cuádruple, quíntuple, séxtuple, séptuple, etcétera.

-Emiten radiación como consecuencia de un proceso llamado fusión nuclear, que ocurre cuando 2 o más núcleos atómicos se unen y forman un nuevo núcleo atómico más pesado, tras lo cual se produce radiación electromagnética. Esto propicia que las estrellan emitan luz y produzcan energía.

-Su color depende de la temperatura de sus capas más externas: mientras más fría es una estrella, más roja se ve. En cambio, las estrellas más calientes son azules.

-Tienen un principio y un final como estrellas, tras lo cual la materia que las conforma se transforma en otra cosa. Por lo general, las estrellas tienen edades que están entre 1 y 10 mil millones de años.

Formación

¿Cómo se forman las estrellas? A menudo se habla del “nacimiento”, tal como si de un ser vivo se tratara. Es un proceso que puede resumirse de la siguiente manera:

1.-Las estrellas nacen en las nubes de polvo y gas que están dentro de las galaxias. Estas nubes son específicamente nebulosas.

2.-En caso de que exista una turbulencia en el interior de una nebulosa, ya sea por un choque con otra nebulosa o por algún otro evento, el gas y el polvo pueden colapsar bajo su propia atracción gravitacional, es decir, el hidrógeno, el helio y el polvo comienzan a atraerse y a medida que la nebulosa gira, se vuelve más pequeña.

3.-Mientras eso ocurre, el centro de la nebulosa se torna más denso y más caliente hasta comenzar a brillar.

4.- Durante el proceso de colapso, la nebulosa adquiere un núcleo caliente y recolecta polvo y gas. Sin embargo, a veces parte del material puede formar planetas, asteroides y otros cuerpos celestes.

5.- Si toda la materia del centro alcanza una temperatura lo suficientemente caliente como para que se produzca fusión nuclear y consecuentemente se libere energía, nace una estrella. Se estima que la temperatura ideal para su aparición ronda los 15 millones de grados Celsius. Estas estrellas jóvenes son las protoestrellas.

características de las estrellas

Cielo estrellado en Annapurna, Nepal.

Evolución

El ciclo de vida de una estrella se llama “evolución estelar”, y abarca las etapas sucesivas por las que pasa:

1.-Protoestrella. Es la primera fase, iniciada desde su nacimiento.

2.-Estrella en la secuencia principal (como el Sol). Es una etapa de madurez y estabilidad. Por fusión nuclear el hidrógeno se transforma en helio, hecho que libera grandes cantidades de energía y conforma el combustible. Esta fase dura en promedio unos 10 mil millones de años.

3.-Cuando una estrella agota el hidrógeno de su centro, deja de producirse la fusión nuclear, por lo que el núcleo empieza a colapsar sobre sí mismo y volverse más caliente. En este punto, la evolución puede tomar diferentes caminos según la masa de la estrella, pero por lo regular, mientras más grande y masiva es, más corta es su vida.


Las estrellas en la secuencia principal parecidas al Sol pueden evolucionar de la siguiente forma:

a) Estrellas del mismo tamaño que el Sol.

1-Gigante roja. Con gran parte de su hidrógeno convertido en helio, este se hunde en el núcleo, lo que aumenta la temperatura y provoca que la capa externa de la estrella se expanda y se vuelva fría.

2-Enana blanca. La gigante roja se enfría paulatinamente y reduce su tamaño hasta que se convierte en un objeto diminuto llamado enana blanca. Las enanas blancas provienen de estrellas de masa pequeña.

3 -Enana negra. Si la enana blanca deja de producir energía y emitir calor y luz, se convierte en una enana negra.

b) Estrellas más grandes que el Sol.

1-Supergigante roja. Son más grandes que las gigantes rojas, y mucho más frías que el Sol.

2-Supernova. El núcleo de la estrella colapsa y explota, tras lo cual se forma una supernova que libera increíbles cantidades de energía durante semanas o meses. Supone prácticamente el fin de una estrella.

-Estrella de neutrones. Son remanentes (restos) del colapso de las supernovas, en los que los electrones y los neutrones se combinan y forman neutrones.

Una estrella de neutrones que gira muy rápidamente y emite radiación a intervalos regulares, es un púlsar.

-Agujero negro. En caso de que el núcleo de la supernova colapsada haya pertenecido a una estrella muy grande y masiva, puede aparecer un agujero negro, que es infinitamente denso y con tanta gravedad, que ninguna partícula de material puede escapar de él, ni siquiera la luz.