Río Yangtsé

El nombre del Yangtsé, Cháng Jiāng en chino, significa “río largo”, y efectivamente, se trata del río más largo de China y el tercero más largo del mundo, solo superado por el Nilo y el Amazonas, y a pesar de experimentar problemas ambientales, sobrevive como uno de los cuerpos de agua con mayor biodiversidad.

Características

El río Yangtsé tiene una longitud de aproximadamente 6,300 kilómetros, y su cuenca hidrográfica cubre un área de unos 1’808,500 km2, esto es, más de 7 veces el tamaño de Reino Unido. Se origina en las montañas de la meseta del Tíbet, en la provincia de Qinghai, a alturas de más de 4,900 metros, y fluye de oeste a este a través de tierras más bajas hasta que se vierte en el mar de la China Oriental. Durante su recorrido es alimentado con las aguas de otros ríos: sus afluentes. Algunos de estos son el Yalong, el Min, el Han, el Qingyi, el Jialing, el Tuo y el Wu, pero el Han es el principal.

El río atraviesa 10 provincias chinas e importantes ciudades, entre las que se encuentran Luzhóu, Yueyang, Nankín y Shanghái, que es la última por la que pasa antes de desembocar en el mar. Destacan los paisajes por donde serpentea, en medio de impresionantes formaciones rocosas y vegetación. En el tramo entre Chongqing y Yichang atraviesa la región de las Tres Gargantas, que son Qutang, Wu y Xiling.

El delta del Yangtsé es una zona de cerca de 99,600 km2 de fértil suelo, pero con gran concentración humana.

Formación

Se cree que el flujo del Yangtzé se formó a partir del agua de varios arroyos cercanos entre sí que drenaban áreas al este y oeste de montañas bajas en el centro de la actual China. El levantamiento de la meseta del Tíbet y el hundimiento de la tierra al este del país fueron factores que  propiciaron el flujo de las aguas hacia el este, con dirección al mar de la China Meridional.

La edad del río es aún discutida. En 2010, una investigación realizada por expertos de la Universidad de Durham sacó a la luz una probable datación del Yangtzé: alrededor de 45 millones de años. Es posible que por esa época el río comenzara a tallar las rocas, lo que crearía el área de las Tres Gargantas.

Por otra parte, se cree que la cuenca es resultado de la actividad volcánica acaecida durante el Paleoceno-Eoceno en el norte de China.

Ubicación del río Yangtze.

Desembocadura del río Yangtsé. / Fotografía cortesía de la NASA.

Flora y fauna

En el río Yangtsé mora multitud de especies, algunas de las cuales son únicas en el mundo. Con respecto a los peces, se cuentan unas 416 especies en la cuenca desde 2011; de estas, 362 son propias de agua dulce. Específicamente, el río contiene unas 350 especies de peces, 112 endémicas de sus aguas, y más de 160 especies de anfibios, además de numerosos tipos de reptiles, aves acuáticas y mamíferos que pululan alrededor y buscan alimento y bebida en él.

Algunos animales típicos del río Yangtsé son el esturión chino (Acipenser sinensis), el esturión del Yangtsé (Acipenser dabryanus), el pez cabeza de serpiente del norte (Channa argus), la carpa común (Cyprinus carpio), el dojo (Misgurnus anguillicaudatus), Euchiloglanis davidi, Megalobrama elongata, Schizothorax longibarbus, Anguilla marmorata, Pelteobagrus fulvidraco, Tenualosa reevesii, Abbottina rivularis, Acanthorhodeus chankaensis, Procypris rabaudi, Rhynchocypris oxycephalus y Siniperca chuatsi.

El aligátor chino (Alligator sinensis) es endémico de la cuenca y vive en el este del país, en una pequeña zona drenada por el río. Otra de las especies destacadas es la salamandra china gigante (Andrias davidianus), que es el anfibio más grande del mundo y se encuentra únicamente en las cuencas de los ríos Yangtsé, Amarillo y de las Perlas.

La vegetación en la cuenca superior está representada por prados y arbustos alpinos, con plantas como los enebros (Juniperus), cincoenramas leñosos (Potentilla fruticosa) y sauces. El curso medio atraviesa zonas de matorrales y bosques latifoliados, mientras que los tramos inferiores pasan por llanuras inundadas, muchas veces cubiertas por bosques y matorrales.

El Yangtsé posee alrededor del 40 por ciento de los recursos de agua dulce en China, y casi un tercio de la población del país habita la cuenca.

Importancia económica

El Yangtsé posee alrededor del 40 por ciento de los recursos de agua dulce en China, y casi un tercio de la población del país habita la cuenca. Estas personas necesitan del río para beber, para transportarse, para regar sus cultivos y para pescar. Más del 70 por ciento de la producción de arroz y más del 70 por ciento de la producción pesquera tienen lugar en la cuenca.

Por otra parte, la construcción de presas en el río para generar energía hidroeléctrica es un asunto muy importante. La presa de las Tres Gargantas es la planta hidroeléctrica más grande del mundo.

Descripción del río Yangtsé.

El Yangtsé a su paso por Wuhan.

Amenazas

Las amenazas al milenario Yangtzé son muchas, pero las más evidentes son:

Contaminación. La escorrentía agrícola, los vertidos industriales y domésticos y la basura hacen del Yangtsé un río contaminado. Se piensa que durante los últimos 50 años el nivel de contaminación en algunas ciudades cercanas al río ha aumentado ¡en un 73 por ciento!

Sobrepesca y pesca ilegal. Esta importante actividad económica se ha exacerbado hasta niveles insostenibles. Para tener una idea, alrededor de las dos terceras partes de las pesquerías de agua dulce de China están en la cuenca del Yangtsé. Y pese a que se ha establecido medidas para proteger a algunas especies, no falta quien se arriesga a practicar la pesca ilegal.

Construcción de represas. Tristemente, el Yangtsé es la cuenca fluvial más amenazada por represas. Se estima que existe alrededor de 105 represas planificadas o en construcción que interrumpen el flujo natural del agua y eventualmente modificarían el caudal del río.

Deforestación. La extirpación de la vegetación en grandes áreas elimina hábitats e impide que las plantas absorban el agua. Esto agrava las inundaciones y deja al suelo indemne ante la erosión y desertificación.

Pérdida de especies. El Baiji o delfín chino de río (Lipotes vexillifer) y los peces Anabarilius liui liui y Atrilinea macrolepis son algunas de las especies extintas del río. El delfín fue declarado funcionalmente extinto; esto significa que aunque quedaran algunos individuos, no podría crecer una población natural.

Estos problemas son efectos del rápido y emergente desarrollo económico en la cuenca y el crecimiento poblacional. A mayor número de personas, mayores necesidades a satisfacer.