Edades de Hielo

¿Qué es una Edad de Hielo?

Aunque hoy en día se habla mucho del cambio climático y del aumento de las temperaturas globales, el clima de la Tierra ha pasado por otros cambios significativos de temperatura a lo largo de su historia. A través de los últimos mil millones de años, se han presentado varios períodos cálidos y fríos, en los que, o bien la superficie de la Tierra está completamente libre de hielo, o, por el contrario, gran parte está cubierta de una gruesa capa blanca y helada.

Se denomina edad de hielo (y a veces también glaciación) a cada uno de los períodos en los que la Tierra experimenta una disminución de la temperatura de la atmósfera, del agua y de su superficie, lo que provoca la formación o expansión de las capas de hielo polares o continentales, y de los glaciares alpinos.

Las edades de hielo se subdividen en períodos más cortos, llamados períodos glaciales, que abarcan miles de años y que se caracterizan por el avance de los glaciares y las temperaturas más frías. También incluyen los períodos interglaciales, que son etapas de clima más cálido entre los períodos glaciales y durante los que los glaciares retroceden.

Características

-Las edades de hielo pueden durar millones a decenas de millones de años.

-Los glaciares cubren grandes extensiones de la Tierra, lo que incluye regiones que actualmente están libres de hielo y tienen un clima templado o relativamente cálido.

-Las capas de hielo se ubican en ambos hemisferios, norte y sur.

-Las temperaturas globales son muy bajas.

-Debido al avance del hielo y la congelación del agua, se forman puentes sólidos entre algunas zonas anteriormente separadas por un cuerpo de agua.

Edades de Hielo a lo largo del tiempo

En el presente, aproximadamente el 10 por ciento de la Tierra está cubierta de hielo, pero los científicos han identificado y reconocido al menos 5 grandes edades de hielo a lo largo de la historia de la Tierra, a las que coloquialmente se llama glaciaciones:

-Glaciación Huroniana. Es la más antigua de la que se tiene registro. Se calcula que comenzó hace más de 2 mil millones de años durante los períodos Sidérico y Riásico. Es la glaciación de más larga duración, y en aquella época ya existían pequeños organismos unicelulares en la Tierra. No obstante, esta edad de hielo devino en una extinción masiva de los seres vivos anaerobios.

-Glaciación del Criogénico. Tuvo lugar hace 635-720 millones de años, durante la era del Neoproterozoico. El clima global se tornó demasiado frío, y se le considera una de las más intensas edades de hielo. Incluso es posible que los glaciares hayan llegado muy cerca del ecuador.

En este período se presentaron las glaciaciones Marinoana y Sturtiana, que básicamente conforman en sí la edad de hielo del Criogénico.

-Glaciación Andina-Sahariana. Se formó durante el Paleozoico, hace 420-450 millones de años. En aquel tiempo, la capa de hielo avanzó hasta el este de Brasil, al sur de la Amazonia y parte de África, regiones hoy típicamente cálidas.

-Glaciación Karoo. Tuvo lugar hace 260-360 millones de años. En el eón Fanerozoico, los glaciares alpinos se extendieron hasta cubrir una amplia zona de Gondwana. Por otra parte, durante este tiempo los niveles de oxígeno en la atmósfera aumentaron, lo que permitió la evolución y el desarrollo de organismos más grandes y la diversificación de algunos grupos.

-Glaciación Cuaternaria. La más reciente edad de hielo comenzó hace alrededor de 3 millones de años, o más exactamente, hace 2.58 millones de años, y continúa hasta la actualidad. Sí, la también llamada glaciación del Pleistoceno o edad de hielo actual es una de las mejor conocidas, y se reconocen varios períodos glaciales e interglaciales.

Actualmente vivimos en esta edad de hielo en la que la Antártida, Groenlandia y el Ártico están cubiertas, pero estamos también en un período interglacial debido al clima cálido en la mayor parte del planeta. De hecho, esta es una de las etapas en las que la temperatura es inusualmente estable.

A partir del Precámbrico, las edades de hielo han ocurrido a intervalos muy amplios de tiempo, y durante la edad de hielo actual los glaciares se han extendido y retrocedido más de 20 veces. Este período interglacial comenzó hace alrededor de 11,000 años, y en el último período glacial, que alcanzó su punto más alto hace cerca de 20,000 años, la temperatura global era hasta 5 ºC menor.

Se presume que hace 15,000 años, una masiva capa, conocida como capa de hielo Laurentino, cubrió la mayor parte de Canadá y el norte de Estados Unidos.

Causas

Las causas exactas de las edades de hielo todavía no se comprenden muy bien, pero se piensa que están relacionados con las variaciones regulares de la órbita de la Tierra alrededor del Sol. También influyen factores como los niveles de dióxido de carbono y metano en la atmósfera, el movimiento de las placas tectónicas, las variaciones en la radiación solar y el vulcanismo.

Uno de los factores más importantes es el movimiento de las placas que componen la superficie terrestre. Cuando estos grandes bloques cambian o modifican su posición, pueden afectar el flujo de los océanos y los patrones de circulación atmosférica, lo que modificaría la forma en que el agua caliente se distribuye. Si las placas reducen o bloquean el flujo de agua cálida hacia los polos, entonces el hielo comienza a extenderse más allá de sus límites.

Por otra parte, los ciclos de Milankovitch, que son variaciones regulares en la órbita de la Tierra alrededor del Sol, pueden modificar la cantidad de radiación solar que reciben las latitudes en las estaciones; si disminuye, la atmósfera se enfría y esto favorece el aumento de la capa de hielo global.

Efectos

Los expertos tienen conocimiento de las edades de hielo debido al estudio de fósiles, accidentes geográficos, núcleos de hielo y sedimentos de aguas profundas que han encontrado en el suelo. El hielo tiene efectos en la superficie terrestre. Uno de los más evidentes es la formación de accidentes geográficos debido a que a su paso por la superficie talla la tierra. Fiordos, morrenas, bloques erráticos y circos son comunes en las regiones del hemisferio norte, en donde todavía quedan evidencias del hielo.

Muchos lagos son también resultado de las glaciaciones; una vez que se talla una cuenca y el hielo se derrite, el agua se deposita sobre la depresión. Los Grandes Lagos que se encuentran en Estados Unidos y Canadá se formaron al final del último período glacial, hace cerca de 14,000 años.
Fuentes

https://en.wikipedia.org/wiki/Ice_age

https://www.ncdc.noaa.gov/paleo/glaciation.html

http://oceanservice.noaa.gov/education/pd/climate/factsheets/whatcause.pdf

http://www.bgs.ac.uk/discoveringGeology/geologyOfBritain/iceAge/home.html?src=topNav

http://www.pbs.org/wgbh/nova/earth/cause-ice-age.html

geology.utah.gov/map-pub/survey-notes/glad-you-asked/ice-ages-what-are-they-and-what-causes-them/