Planeta Neptuno

Neptuno, el planeta más lejano de la tierra

Hace apenas unos años se reclasificó a Plutón como un planeta enano, por lo que Neptuno pasó a ser el último de los planetas gaseosos del Sistema Solar. Es además el planeta más alejado del Sol pues se encuentra a una distancia de éste equivalente a 4,500 millones de kilómetros o 4.5 mil millones de kilómetros.

Fue el primer planeta cuya presencia fue predicha antes que descubierta, cuando en 1845 el matemático Joseph Urbain Le Verrier consideró la posición y masa de otro planeta que afectaría el cambio de posición de Urano. Efectivamente, Johann Gottfried Galle encontró Neptuno en 1846 y 16 días después William Lassell descubrió Tritón, el satélite más grande del recién conocido planeta.

Es el planeta más alejado del Sol y su existencia fue predicha antes que fuera descubierta.

Es el tercer planeta más grande en masa. La observación de Neptuno necesita un telescopio o binoculares debido a su lejanía con respecto a la Tierra. Además, es un planeta poco brillante pues como se puede suponer, su brillo no es destacable por encontrarse tan alejado del Sol.

El período de rotación sideral corresponde a 16 horas (16.11000 horas) terrestres, que es la duración de 1 día. Realiza una órbita completa alrededor del Sol en 165 años terrestres (1 año de Neptuno). Apenas en 2011 completó la primera órbita desde su descubrimiento en el siglo XIX.

Satélites y anillos de Neptuno

Hasta ahora, Neptuno posee 13 lunas o satélites y una más está en espera de ser confirmada; su descubrimiento ocurrió en el año 2013. Estas lunas recibieron los nombres de dioses y ninfas de la mitología griega: Galatea, Larisa, Proteo, Tritón, Nereida, Despina, Thalassa, Náyade, Halímedes, Sao, Psámate, Neso y Laomedeia. El satélite más grande es Tritón, que orbita Neptuno en la dirección contraria a la de la rotación del planeta. Es una luna muy fría, de delgada atmósfera y con géiseres que lanzan material helado.

Aunque no son vistos fácilmente, 6 tenues anillos rodean a Neptuno. No son uniformes, pero tienen 4 arcos constituidos por aglutinamiento de polvo. Los tres anillos principales son el anillo Adams, el anillo Le Verrier y el Anillo Galle.

Planeta Neptuno / Imagen cortesía de la NASA

Planeta Neptuno / Imagen cortesía de la NASA

Características generales de Neptuno

Masa: 1.0241 x 1026 kg.

Volumen: 6.25257 x 1013 km3.

Densidad: 1.638 g/cm3.

Diámetro: 49,528 km.

Temperatura efectiva: -214 °C.

Estructura de Neptuno

La estructura interna de Neptuno está compuesta mayormente por hielo y roca. Probablemente tiene un núcleo pesado y sólido de tamaño similar al de la Tierra, con temperaturas de miles de grados centígrados.

No posee una superficie sólida. Es el más denso de todos los planetas gaseosos pero es menos denso que la Tierra. Su campo magnético es unas 27 veces más potente que el de nuestro planeta.

La atmósfera de Neptuno

Neptuno tiene una atmósfera compuesta por un 74 por ciento de hidrógeno, 25 por ciento de helio y 1 por ciento de metano. Su atmósfera se extiende a grandes profundidades y dado su contenido en metano, el planeta es llamado “gigante de hielo”, al igual que Urano. No obstante, el color azulado de Neptuno es aún más intenso y brillante.

Es azotado por vientos supersónicos: se estima que son 3 veces más fuertes que los de Júpiter y 9 veces más intensos que los de la Tierra. En 1989 la nave Voyager 2 descubrió una tormenta oscura en el hemisferio sur, denominada la Gran Mancha Oscura, rodeada por un sistema de nubes blancas en movimiento y de dimensiones similares a las de la Tierra. En 1994 los científicos tenían intenciones de fotografiarla, pero se dieron cuenta de que había desaparecido.

En corto

-Se encuentra a una distancia 30 veces más alejada del Sol que la Tierra.

-El nombre de Neptuno proviene a su vez del nombre del dios romano del mar.

-Al igual que Urano, Neptuno es conocido como un “gigante de hielo”.