La Nave Cassini y sus Descubrimientos

Cassini-Huygens es una de las naves no tripuladas más memorables que el humano ha fabricado para comprender el espacio y sus cuerpos celestes. En este caso, la misión fue el planeta Saturno y sus satélites naturales. Cassini-Huygens se convirtió en la cuarta sonda en visitar el planeta Saturno y la primera en orbitar dicho planeta.

La misión del Cassini-Huygens tuvo una duración de 19 años con 335 días, con una “vida” de investigación de 13 años y 76 días en Saturno, lo que resultó en 220 órbitas alrededor del planeta. El viaje de la Tierra a Saturno fue de 6 años, 261 días.

Exploraciones Espaciales…

El lanzamiento tuvo lugar el 15 de octubre de 1997, pero 2004 fue el año en que el orbitador Cassini y la sonda Huygens, creaciones en conjunto de la NASA (Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio, EUA), ESA (Agencia Espacial Europea) y ASI (Agencia Espacial Italiana), llegaron a Saturno y sus lunas para iniciar con la misión. El orbitador Cassini tenía 12 instrumentos y la sonda Huygens contaba con 6.

Misión Cassini-Huygens.

Recreación de la nave Cassini-Huygens.

La nave estaba equipada con poderosos instrumentos sofisticados como espectrómetros (instrumento óptico que sirve para medir las propiedades de la luz en una determinada porción del espectro electromagnético), radares, radios y múltiples cámaras, con la que capturó imágenes muy bien detalladas en varios ángulos del planeta junto con sus populares anillos, ante variedades de condiciones atmosféricas y espectros de luz. Cassini tenía la capacidad de detectar en longitudes de onda de luz y energía que al ojo humano no le es posible percibir, además de tener sensibilidad sobre campos magnéticos y pequeñas partículas de polvo difíciles de detectar.

¿Por qué el nombre Cassini-Huygens?

El nombre Cassini-Huygens fue en honor a Giovanni Cassini (1625- 1712) y Christiaan Huygens (1629-1695), pioneros en las investigaciones y descubrimientos acerca de Saturno, el segundo planeta gaseoso más grande del Sistema Solar.

Giovanni Cassini fue un matemático, astrónomo e ingeniero italiano naturalizado francés que descubrió cuatro satélites del planeta Saturno y notó la división de sus anillos. Los satélites que descubrió fueron Jápeto y Rea en 1671 y 1672, y Tetis y Dione en 1684.

Por su parte, Christiaan Huygens fue un físico, matemático, astrónomo e inventor holandés que realizó valiosas contribuciones con múltiples innovaciones, pero dentro de la astronomía estudió los anillos de Saturno y descubrió Titán, el mayor de sus satélites y el segundo más grande del Sistema Solar, solo después de Ganimedes de Júpiter.

Descubrimientos del Cassini-Huygens

1. La sonda Huygens aterriza en Titán. (2005)

El aterrizaje de Huygens en la luna Titán ha sido el más lejano en nuestro Sistema Solar hasta hoy en día. Las imágenes muestran una superficie árida, muy similar a la del planeta Tierra en su etapa primitiva o arcaica.

Tras un descenso de 2 horas 27 minutos en paracaídas, Huygens captó piedras lisas esparcidas por el paisaje. Se cree que estas piedras contengan hielo de agua.

2. Se hallan géiseres en Encélado. (2005)

Encélado es el sexto satélite más grande de Saturno. Ahí se descubrió que existen géiseres que lanzan al espacio inmensos chorros formados por partículas de hielo y vapor de agua, provenientes de un océano subterráneo ubicado a una profundidad de 30 o 40 kilómetros bajo el casquete de hielo que cubre la superficie.

3. Los anillos de Saturno son activos y dinámicos.

Se descubrieron formaciones de hélices de doble brazo que sugieren que una constelación de lunas en miniatura están ocultas dentro de los anillos de Saturno.

Incluso, hay imágenes de lo que se cree que pudo haber sido el “nacimiento” de una nueva luna pequeña. Los anillos pueden ser el hogar de millones de pequeñas lunas en órbita.

Ciclo de expedición Cassini.

Anillos de Saturno.

4. Titán tiene ríos y lagos.

Si hay algo parecido entre Titán y la Tierra, es la formación de lluvia y canales de ríos, así como la formación de lagos y mares… solo que la gran diferencia es que en Titán no es el agua la que abunda, sino el metano y etano.

Conoce el Planeta Saturno…

5. Los anillos poseen estructuras verticales. (2009)

La luz del sol dejó ver largas sombras de estructuras verticales dentro de los anillos, contrario a lo que se pensaba de que solo estaban constituidas por estructuras acomodadas horizontalmente.

6. Se conoció la gran tormenta. (Finales del 2010).

Cassini-Huygens fue testigo de una de las tormentas más impactantes jamás registradas en el Sistema Solar. Se trató de una tormenta de magnitudes colosales que rodeó al planeta con una banda giratoria. Este movimiento que generó elevadas temperaturas, tuvo una ligera calma un año después de su comienzo, cuando su parte inicial se encontró con su parte final.

Descubrimientos en Saturno.

La Gran Tormenta de Saturno.

7. Química prebiótica en Titán.

En la atmósfera de Titán existen variedades de moléculas químicamente complejas. Titán es la única luna en nuestro sistema solar con una atmósfera y aunque no se ha detectado vida, este descubrimiento puede ayudar a entender el origen de la vida en la Tierra.

8. Misterio de Jápeto resuelto.

Por 300 años, nadie entendía las manchas oscuras en la superficie clara de este satélite natural. Lo que sucede es que el polvo oscuro y rojizo recogido en el camino orbital, se barre y aterriza en la cara frontal de la luna. Estas áreas absorben más energía calentándose al grado de ser más llamativas que el resto frío.

Satélites de Saturno.

Jápeto, satélite del planeta Saturno.

9. Polos de Saturno.

En el polo norte de Saturno existe una corriente en chorro de forma hexagonal, así como dos tormentas similares a huracanes en cada polo. El “huracán” del polo norte, posee un ojo 50 veces más grande a los que se forman en la Tierra.

Aún se desconoce cuánto tiempo tienen estas formaciones, pero parecen no tener fin.

El fin del Cassini-Huygens.

Después de un largo y excelente ciclo de misiones muy bien cumplidas durante 13 años, el trabajo del Cassini-Huygens llegó a su fin.

El 12 de abril del 2017, Cassini-Huygens “se despedía de la Tierra” con una imagen que le dio la vuelta al mundo. Nuestro planeta que estaba a 1,400 millones de kilómetros, lucía como un pequeño punto brillante. Esto fue sorpresivo, ya que casi no hubo capturas de la Tierra desde Saturno por 13 años.

15 de septiembre de 2017 fue la fecha en la que Cassini-Huygens se estrelló en la atmósfera superior de Saturno a gran velocidad, hundiéndose entre sus gases. En total, recolectó 450,000 imágenes.

Entre las razones de este final, está el hecho de que la NASA quiso evitar una colisión entre Cassini y alguna de las lunas de Saturno, ya que se cree que Encelado y Titán son aptas para albergar algún tipo de vida diferente a la que conocemos. De haber ocurrido un accidente espacial, los microbios terrestres del Cassini posiblemente hubiesen contaminado y alterado el futuro de aquellos lugares.

 

 

Fuentes

https://solarsystem.nasa.gov/news/12892/cassini-10-years-at-saturn-top-10-discoveries/

https://solarsystem.nasa.gov/resources/17767/staggering-structure/

https://solarsystem.nasa.gov/missions/cassini/mission/spacecraft/cassini-orbiter/

https://www.europapress.es/ciencia/misiones-espaciales/noticia-nave-cassini-culmina-mision-incinerada-atmosfera-saturno-20170915170939.html

https://www.nasa.gov/multimedia/imagegallery/image_feature_1609.html