Río Lena

El río más largo de toda Rusia es el Lena, que también es el tercer río más largo de Asia y el onceavo más largo del mundo.

Características

La fuente del Lena se halla en los montes Baikal, una pequeña cadena montañosa al sur de la meseta central de Siberia, el este de Rusia. El nacimiento del río está a tan solo unos 7 kilómetros al oeste del lago Baikal. A partir de entonces fluye hacia el noreste y luego al norte, en un recorrido que mide 4,400-4,472kilómetros de longitud hasta la desembocadura en el mar de Láptev, parte del océano Ártico. Pero antes de vaciarse enteramente, forma un inmenso delta de aproximadamente 32,000 km2, que contiene muchas islas planas. Se calcula que la cuenca hidrográfica del Lena mide alrededor de 2’500,000 km2.

Es un río de características particulares. Por su localización y otros factores, el delta se congela durante unos 7 meses al año, pero alrededor de mayo el hielo desaparece y se transforma en una exuberante zona de humedales. Existen 3 secciones principales a lo largo de su curso, que tienen una longitud de cerca de 1,450 kilómetros: la sección superior, desde la fuente hasta su contacto con el río Vitim; la sección media, desde el Vitim hasta la boca del río Aldán; y la sección inferior, desde el Aldán hasta el mar de Láptev.

En sus primeros tramos es angosto, pero las aguas del Aldán y el Viliui, otro de sus afluentes importantes, lo alimentan y hacen más voluminoso. En sus partes más anchas alcanza hasta 14 kilómetros. Con respecto a los afluentes, el Lena carece de un gran número de ellos; los más destacados son, además de los mencionados, el Kirenga y el Oliokma. Existen pocas ciudades importantes a orillas del Lena; de ellas, sobresalen Yakutsk y Lensk.

Formación

Hace unos 200 millones de años, posiblemente existió un largo río al que se denomina paleo-Lena, que transportó sedimentos en el cratón de Siberia (el cual se formó en el Precámbrico) y que se modificó a finales del Cretácico. El valle del río comenzó a formarse a finales del Neógeno. En el Holoceno, el río era aún joven, pero su delta ya estaba en plena formación a partir del depósito de capas sucesivas de sedimentos.

Características del río Lena.

Río Lena desde el espacio. / Imagen cortesía de la NASA.

Flora y fauna

La cuenca del Lena, y sobre todo su delta, conforma una región con numerosas especies animales y vegetales adaptadas al clima frío y a la vegetación natural. En la fuente y sus alrededores predomina la taiga con algunas zonas pantanosas, y naturalmente, en la sección inferior del río la tundra está en su apogeo, dominada por plantas cortas como la amapola ártica (Papaver radicatum) y plantas de los géneros Draba y Eriophorum. Hay pastizales en el valle central, y en las aguas crecen algunos tipos de plantas acuáticas.

La cuenca es hogar de unas 28 especies de mamíferos, cerca de 4,000 de insectos y unas 43-50 de peces. Aves como la barnacla carinegra (Branta bernicla), el eider común (Somateria mollissima), el eider de Steller (Polysticta stelleri) y el halcón peregrino (Falco peregrinus) anidan en la región, y peces como el cisco del Ártico (Coregonus autumnalis), el salmón chum (Oncorhynchus keta), la lota (Lota lota), el corégono blanco (Coregonus albula), Stenodus leucychthis, Acipenser baerii chatys, Coregonus baunti, Salvelinus jacuticus y Coregonus skrjabini nadan libremente en el agua de la cuenca.

La cuenca es hogar de unas 28 especies de mamíferos, cerca de 4,000 de insectos y unas 43-50 de peces.

La tundra húmeda del delta es especialmente rica en fauna, sobre todo cuando en primavera el agua inunda las tierras. Ahí desovan la lamprea ártica (Lethenteron japonicum), la lota, el cisco del Ártico, Coregonus tugun, Coregonus alacha y Coregonus nasus, entre otros, mientras que la barnacla carinegra, la gaviota de Sabine (Xema sabini) y la gaviota de Ross (Rhodostethia rosea), además de otras aves migratorias, disfrutan visitarlo.

Importancia económica

El río Lena es la principal vía fluvial del este de Siberia. Cuando no está congelado, es navegable casi por completo, salvo en algunas pequeñas zonas. No obstante, el tráfico fluvial (que consiste en pequeñas embarcaciones) no es tan agitado como sucede en el caso de otros ríos, como el Sena y el Yangtsé. Los puertos más importantes son: Bulun, Zhigansk, Vitim, Kirensk, Kachug, Yakutsk, Osetrovo y Zhigalovo. En ellos se comercia principalmente madera, pieles, oro, alimentos y productos industriales.

La pesca es una de las actividades económicas más importantes de la cuenca. En este sentido, algunas de las especies más valiosas son el corégono blanco y Stenodus leucychthis. La agricultura se basa mayormente en cultivo de papas, avena, cebada, trigo, pepino y algunos otros productos más, y grandes áreas de pastos y prados permiten la cría de ganado. Es además una región rica en recursos naturales como carbón y gas natural. En la cuenca se encuentra uno de los más grandes depósitos de oro. Solo una pequeña parte del río ha sido aprovechada para generar energía hidroeléctrica.

Es uno de los pocos ríos del mundo sin grandes alteraciones humanas a lo largo de su curso.

Amenazas

Es uno de los pocos ríos del mundo sin grandes alteraciones humanas a lo largo de su curso, por lo que sus aguas son relativamente limpias y los ecosistemas no parecen estar fuertemente alterados. Sin embargo, preocupa la abundante pesca de algunas especies, sobre todo las del género Coregonus. Si se produce sobrepesca, estos animales podrían reducirse y hasta desaparecer. Asimismo, las actividades económicas en la cuenca (agricultura, minería, ganadería, etcétera) son potencialmente peligrosas si no se realizan de manera sostenible, y podrían contaminar y deteriorar la calidad del agua.