Río Amazonas

El Amazonas es el principal río de Sudamérica y el más caudaloso del mundo, al contener más agua que el Nilo, el Yangtsé y el Misisipi juntos. Su cuenca hidrográfica riega una vasta región y soporta miles de especies de seres vivos, algunos de los cuales aún no han sido clasificados.

Características

Es un río de agua dulce localizado en América del Sur que fluye desde los Andes en Perú, en donde el hielo provee agua a una altura de 5,998 metros, hasta Brasil, en donde desemboca en el océano Atlántico. Se encuentra a aproximadamente 192 kilómetros al este del océano Pacífico. Su cuenca hidrográfica es más grande que la de cualquier otro río con sus 7.05 millones de km2, es decir, casi el 40 por ciento de Sudamérica, y drena partes de Brasil, Colombia, Bolivia, Ecuador, Guyana, Venezuela, Perú y Surinam.

El promedio del agua descargada al Atlántico es de unos 209,000 m3/s, o 6,591 km3 por año. Su profundidad varía; en algunas zonas registra de 20 a 50 metros, y en otras llega a 90-100 metros. El río registra una anchura de 1.6 a 10 kilómetros, si bien durante la temporada húmeda puede alcanzar hasta unos 48-50 kilómetros.

Es alimentado por cerca de 1,100 afluentes a lo largo de sus más de 6,400 metros de longitud; algunos de los principales son los ríos Napo, Pastaza, Caquetá, Chambira, Tapajós, Nanay y Huallaga. Su afluente más largo es el río Madeira. Sin embargo, el largo del río es un asunto dudoso, ya que el sitio exacto de su origen no está claro. Aun así, es uno de los 2 ríos más largos del mundo, peleando el primer puesto con el Nilo.

Características del río Amazonas.

Mapa del río Amazonas. / Autor: Kmusser.

El sistema fluvial del Amazonas, conformado por este y sus tributarios, se mueve a través de la tierra formando figuras serpenteantes desde los Andes peruanos hacia el norte y después hacia el este. Se une al sistema del Orinoco por el río Casiquiare y sigue fluyendo hasta formar un delta de hasta 320 kilómetros de ancho. En realidad, no tiene un delta propiamente dicho, pues las corrientes del Atlántico y la fuerza de sus mareas evitan que se depositen sedimentos. A lo largo de su curso hay zonas de corriente vertiginosa, y varios de sus tributarios tienen rápidos y cascadas que hacen difícil la navegación.

Formación

Los estudios geológicos en la zona sugieren que el río Amazonas se originó durante el Mioceno hace unos 11.3-11.8 millones de años, primero como un río transcontinental en una época en la que las actuales Sudamérica y África estaban unidas en el oeste de Gondwana, según un estudio liderado por Carina Hoorn, de la Universidad de Amsterdam. Se cree que fluía de este a oeste, y no de forma contraria.

La elevación de la tierra y la formación de los Andes hacia el final del Cretácico, como consecuencia del choque entre la placa de Nazca y la placa Sudamericana, propició que el cuerpo de agua se convirtiera en un mar interior que poco a poco adquirió características pantanosas. Hace unos 11 millones de años, el agua comenzó a fluir hacia el este hacia tierras bajas debido al bloqueo del flujo ocasionado por los Andes, y desembocó en el océano. Su forma actual data de hace 2.4 millones de años, según el estudio de Hoorn, lo que lo convierte en uno de los ríos más jóvenes.

Vida silvestre del río Amazonas.

Pirañas, parte de la fauna común del río Amazonas.

Flora y fauna

La región del Amazonas es conocida como la Amazonia y es de gran importancia cultural, biológica y económica. El río es la base de la supervivencia en la cuenca, que proporciona una gran variedad de hábitats para miles de seres vivos. La vida silvestre es incalculable; en términos aproximados, la Amazonia contiene un 10 por ciento de las especies conocidas del mundo, y un tercio de los animales conocidos viven en su selva.

Ejemplos típicos de su fauna son las pirañas, la nutria gigante (Pteronura brasiliensis), el delfín rosado (Inia geoffrensis), bagres, el manatí amazónico (Trichechus inunguis), el jaguar (Panthera onca), los arapaimas, las anacondas, el candirú (Vandellia cirrhosa) y la anguila eléctrica (Electrophorus electricus); sus aguas son también visitadas por algunos tiburones y multitud de especies de peces, insectos, reptiles, anfibios, mamíferos y aves más.

La Amazonia es un bioma 2 veces más grande que la India, con aproximadamente 6.7 millones de km2. Su selva tropical es la más vasta del mundo, si bien destacan otros ambientes como las sabanas, los pantanos y los bosques inundables. La vegetación acuática consta de lirios, nenúfares, lechugas de agua, y otras de tallos largos. La especie Victoria amazonica es endémica del río.

Información sobre el río Amazonas

Afluente del río Amazonas. / Autor de la imagen: Joel Takv.

Importancia económica

Puesto que el río es navegable hasta Iquitos, Perú, no es una vía de comunicación muy importante entre las regiones, como lo es el Misisipi. Los nativos de la Amazonia han cazado, pescado y recolectado alimentos desde tiempos antiguos, y usado otros recursos para satisfacer sus necesidades.

En la actualidad, las personas siguen pescando en sus aguas y estas son usadas para beber, regar y navegar. También se ha buscado oro en el curso y sus afluentes. Sin embargo, es la tala de los bosques para obtener madera la actividad económica más destacada de la Amazonia.

Amenazas

El turbio color del agua del río Amazonas se debe a los sedimentos en suspensión y no precisamente a la contaminación, que sí existe como consecuencia, en su mayor parte, al mercurio proveniente de las minas de oro, los residuos vertidos y el aumento de población cerca de él. La sobrepesca es otra amenaza que por un lado afecta las cadenas alimentarias y por otro la economía,  mientras que la construcción de carreteras impide el movimiento normal de las especies y puede alterar la hidrología del río.

Pese a su importancia, la selva amazónica experimenta un declive debido a la deforestación. Según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF), durante los últimos 50 años la Amazonia ha perdido hasta el 17 por ciento de la cubierta selvática.