Edwin Hubble

Marshfield, Estados Unidos, 20 de noviembre de 1889-San Marino, Estados Unidos, 28 de septiembre de 1953

Astrónomo y cosmólogo observacional estadounidense que modificó la visión del hombre acerca del universo. Es uno de los científicos más importantes del siglo XX, estatus que alcanzó al demostrar la expansión continua del universo y la existencia de otras galaxias.

Edwin Powell Hubble fue un niño que cultivó habilidades intelectuales y deportivas. Así como practicaba baloncesto y fútbol, leía con atención obras de ciencia ficción; una de sus novelas favoritas era 20,000 leguas de viaje submarino. A los 10 años de edad se mudó a Chicago.

En 1906 comenzó sus estudios superiores en la Universidad de Chicago, enfocándose en Astronomía y Matemáticas.  Se graduó en 1910 después de ejercer como asistente de laboratorio del físico Robert Andrews Millikan. Se trasladó un tiempo después al Reino Unido para estudiar Jurisprudencia en la Universidad de Oxford, pero cambió de idea y prefirió regresar a las ciencias después de la muerte de su padre. Previamente, se dedicó a la enseñanza de física, matemáticas y español en New Albany High School en Indiana, hasta que a los 25 años regresó a la Universidad de Chicago para enfocarse en la astronomía mediante el estudio en el Observatorio Yerkes. Se graduó del doctorado en 1917, con la tesis Photographic investigations of faint nebulae.

Los descubrimientos de Edwin Hubble

No pasó mucho tiempo para que Hubble fuera requerido por importantes instituciones astronómicas. En 1919, el Observatorio Monte Wilson le ofreció un puesto que aceptó gustoso, y una de sus primeras actividades fue la colaboración para terminar de construir el telescopio Hooker, que se convertiría en el más grande del mundo. Pero antes de embarcarse al trabajo, se enlistó en el Ejército de Estados Unidos para servir durante un breve tiempo durante la Primera Guerra Mundial. Alcanzó el rango de Mayor.

Hasta principios del siglo XX la creencia generalizada era que el universo consistía únicamente en la Vía Láctea. Al integrarse al Observatorio Monte Wilson tuvo acceso a la infraestructura necesaria para la investigación, beneficiado por su intelecto y una gran capacidad inquisitiva. Se abocó entonces al estudio de las nebulosas hasta que en 1924 anunció el descubrimiento de una variable Cefeida en la Nebulosa de Andrómeda. Calculó su distancia y se dio cuenta de que la Cefeida que observaba se encontraba a una distancia muy larga como para pertenecer a la Vía Láctea. Con esto, inquirió y probó que el universo era mucho más grande de lo que se pensaba.

Consiguió publicar sus investigaciones en el periódico The New York Times en noviembre de 1924 y el 1° de enero de 1925, Hubble comunicó en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana el descubrimiento de galaxias enteras fuera de la Vía Láctea. Iba en contra de muchas personas importantes del mundo de la ciencia, pero estaba completamente seguro.

La concepción de un universo único era novedosa y cambió por completo la visión humana, y a finales de la década de 1920, la mayoría de los astrónomos ya estaban convencidos de que la Vía Láctea era sólo una de las muchas galaxias que se encontraban en el universo.

Posteriormente creó un sistema de clasificación de galaxias con base en la forma, distancia, brillo y otros factores, llamado secuencia de Hubble o diagrama diapasón. Pero mientras hacía esto se dio cuenta de que las galaxias se alejan entre sí a una velocidad constante a la distancia entre ellas, por lo que se concentró en la medición del movimiento de algunas de ellas y en la estimación del valor de la velocidad de la expansión del universo. Esto dio origen a la Ley Hubble de 1929 y al desarrollo de la teoría del Big Bang, mediante la cual se intenta explicar científicamente la creación y progreso del universo.

En 1936 publicó su obra The realm of the nebulae (El reino de la nebulosa) y un año antes descubrió el asteroide (1373) Cincinnati. En 1940 obtuvo la medalla de oro de la Real Sociedad Astronómica de Gran Bretaña.

Un ataque al corazón lo privó de la vida en San Marino, California. Un telescopio en órbita lanzado en 1990, el telescopio espacial Hubble, lleva su nombre en honor a su contribución para el entendimiento del universo.