Benjamin Franklin

Boston, Estados Unidos, 17 de enero de 1706-Filadelfia, Estados Unidos, 17 de abril de 1790

Benjamin Franklin es una figura icónica en la historia de la nación estadounidense. Este político, científico, escritor e inventor forma parte del grupo de los Padres Fundadores de los Estados Unidos y contribuyó en la construcción del nuevo país tras la lucha por la Independencia.

Primeros años

El padre de Franklin, Josiah, era un fabricante de velas y jabones. Su madre se llamaba Abiah Folger y era la segunda esposa de Josiah. Benjamin fue el decimoquinto hijo de Josiah, el cual tuvo una extensa prole conformada por 17 individuos.

Benjamin no contó con una educación extensa ni privilegiada, pues sólo acudió a la escuela elemental hasta los 10 años de edad ya que se dispuso ayudar a su padre en el negocio de la familia. Algún tiempo después se convirtió en aprendiz en la imprenta de su hermano James, y se sintió más interesado por el mundo de la escritura.

Benjamin pidió permiso a su hermano para publicar artículos en un periódico de éste, el The New England Courant, pero su petición fue rechazada. En consecuencia, comenzó a escribir con el seudónimo “Mrs. Silence Dogood” y a enviar sus textos al periódico, que fueron bien recibidos. Sin embargo, su hermano supo que Silence Dogood era Benjamin y se enojó mucho.

Después de verse descubierto, el chico huyó a Nueva York y después se fue a Filadelfia.

Años prolíficos

Recién llegado a Filadelfia comenzó a trabajar en imprentas locales, pero el gobernador de Pensilvania lo convenció de ir a Londres para conseguir recursos materiales para la apertura de un periódico en la ciudad americana. Una vez en Europa, se dio cuenta de que las cartas de presentación que le habían prometido en América no llegaron a él, por lo que se vio en la necesidad de obtener empleos en Londres. Sin embargo aprovechó bien el tiempo que pasó ahí, ya que publicó su panfleto A Dissertation upon Liberty and Necessity, Pleasure and Pain (Una disertación sobre la libertad y la necesidad, el placer y el dolor).

18 meses después de su llegada a Londres regresó a Filadelfia y fue auxiliado por Thomas Denham, un comerciante que lo empleó como tendero, oficinista y tenedor de libros (contador). En 1727 formó un grupo intelectual llamado “Junto” en el que se discutían los temas en boga de esa época.

Un tiempo después publicó su panfleto The Nature and Necessity of a Paper Currency (La naturaleza y necesidad del papel moneda). A pesar de sus dificultades económicas nunca dejó de lado su hábito de la lectura. A finales de la década de 1720 comenzó a generarse en su cabeza la idea de una biblioteca que operara por medio de suscripciones, y tras un tiempo de organización creó la Library Company of Filadelfia. También abrió su propia imprenta y compró el periódico The Pennsylvania Gazette, que él mismo editó. Así Franklin tuvo su propio medio para manifestar ideas políticas a través de ensayos y otros tipos de textos. En 1730 se unió con Deborah Read mediante un matrimonio de derecho consuetudinario; tendrían tres descendientes aunque él ya había tenido un hijo antes de su matrimonio.

A finales de 1732 publicó la primera edición de Poor Richard’s Almanac (El almanaque del pobre Richard) para el que escribió con el seudónimo “Richard Saunders” o “Poor Richard” y gracias al cual obtuvo la seguridad financiera que nunca había tenido. A partir de entonces sus bienes y actividades comenzaron a crecer. En 1736 creó la Union Fire Company, el precedente del cuerpo de bomberos de Filadelfia.

Comenzó a adentrarse cada vez más en el estudio de la electricidad. En 1751 publicó sus estudios en su exitosa obra Experiments and observations on electricity (Experimentos y observaciones sobre electricidad) que se tradujo al alemán, francés e italiano. En 1752 llevó a cabo su famoso experimento de la cometa, aquel en el que demostró que los rayos son descargas de electricidad y que le permitió la invención del pararrayos. Otros inventos de Franklin fueron la estufa salamandra o estufa de Franklin, las lentes bifocales y las aletas de nadador.

Con el tiempo, también se fue interesando en la política. De 1736 a 1751 fue secretario de la Asamblea de Pennsylvania y viajó a Inglaterra para ser representante de las colonias Georgia, Nueva Jersey, Massachussetts y Pensilvania durante el período 1757-1774. En 1775 regresó a su hogar en Norteamérica en medio de la Guerra de Independencia, y no dudó en unirse a favor de ella. En 1776 se le nombró miembro del Comité de los Cinco y contribuyó en                                                          la redacción de la Carta de Independencia, quedando su firma estampada en el icónico documento.

Últimos años

En 1783 se convirtió en el embajador de Estados Unidos en Francia, impulsado por sus habilidades diplomáticas. Firmó el Tratado de París, lo que puso punto final a la Guerra de Independencia. A su regreso a Filadelfia fue electo Presidente del estado de Pennsylvania; sería reelecto dos veces más.

Durante sus últimos años continuó involucrado en la política, hasta su muerte como consecuencia de una pleuritis.